Federico 'Larroca' La Rocca

Federico 'Larroca' La Rocca

29-08-2022

16:48

Por fin sigo esta serie de hilos sobre la historia de la radio, y ahora les voy a contar cómo se llegó a transmitir audio por “primera” vez. Si quieren leer la primer parte, está acá: #100añosdelaRadioenUruguay 1/

Nos habíamos quedado a ppios del 1900, y la tecnología inalámbrica no habían avanzado mucho desde Hertz. El telégrafo sin hilos de Marconi era, fundamentalmente, igual al aparato usado por Hertz en 1887. Es más, la chispa se creía clave para generar ondas electromagnéticas. 2/

Por dar un ejemplo, John Ambrose Fleming, técnicamente el nº1 de la Marconi Company y que por ejemplo inventó la válvula, publica en 1906 su “Principles of Electric Wave Telegraphy”, referencia absoluta en el tema. Ahí insiste con la chispa como EL método. 3/

Para explicar la generación de ondas, la analogía de Fleming es golpear una campana. No hay otra forma de generar “ondas Hertzianas” que darle un buen golpazo al medio, produciendo un chispazo. Pero, aunque todavía genera confusiones, no es la chispa lo que produce las ondas. 4/

Lo que realmente produce la onda son corrientes sinusoidales de frecuencia bastante alta. Como una nota, pero muuuuy aguda. La corriente generada por el chispazo tiene muchísimas frecuencias, prácticamente como un ruido. Sería mucho más eficiente generar una nota “pura”. 5/

Pensar las señales como superposición de tonos a distintas frecuencias es muy resistido por Fleming, entre otros tantos. Tan crack como testarudo, en 1930 en @Nature (!) lo llama “un tipo de ficción matemática que no se corresponde con ninguna realidad de la naturaleza”. 6/

Para cambiar la perspectiva y encarar el problema desde el lado de tonos puros (u ondas continuas, CW en inglés) tuvo que venir alguien de afuera de la telegrafía, formado justamente en corriente alterna en el mundo de la potencia de Westinghouse y Tesla: Reginald Fessenden. 7/

De educación clásica, maestro y con un casamiento en ciernes, Fessenden se muda de las Bermudas a Nueva York en 1886 buscando un mejor sueldo. Lo consigue, después de varios intentos, en la empresa de Thomas Edison, donde llega a trabajar durante 3 años. 8/

Ahí se hace amigo de A. Kennelly (un despegado que luego fue profe de Harvard y el MIT), que lo interesa en las recién descubiertas ondas Hertzianas. Edison le da permiso para experimentar con ellas, pero reestructura mediante lo despiden junto a otro montón de investigadores. 9/

Su siguiente trabajo es ni más ni menos que el rival acérrimo de Edison. En Westinghouse también dura poco, pero lo pone en contacto con la corriente alterna. En 1893 el propio George Westinghouse lo recomienda para profesor de ingeniería eléctrica en @PittTweet. 10/

Durante sus años en Pittsburgh finalmente experimenta con las ondas Hertzianas, y se termina de convencer que efectivamente éstas son “simplemente” corrientes alternas pero de frecuencias altísimas. ¿Y cómo se generan corrientes alternas? Obvio: con un alternador! 11/

¡¿Pero un alternador que gire a 100.000 vueltas por segundo?! Entre el calor que genera el movimiento de las piezas o la posibilidad de que todo salga volando por la fuerza centrífuga no parecía una buena idea. 12/

En 1901 @generalelectric acepta construir el alternador diseñado por Fessenden, pero apenas gira a 10.000 vueltas/segundo 💩. Fessenden hace lo que puede: lo enchufa a un generador de chispa y pretende vender radiotelefonía con su nueva empresa NESCO. El audio es espantoso. 13/

Fessenden pide un 2º alternador, pero esta vez el encargo en @generalelectric lo toma el sueco Ernst Alexanderson, que lo tiene pronto en 1906. Era una bestia de algunas toneladas, que radiaba 2000W y producía otro tanto en calor, pero giraba a casi 100.000 vueltas/seg. 14/

Con ese alternador, a fines de 1906 Fessenden hace varias demostraciones públicas que logran impresionar. Incluso esa navidad se transmite a sí mismo tocando el violín y leyendo la biblia. Todo parece viento en popa. 15/

Pero el alternador no encuentra su mercado. Su potencia no es suficiente para telegrafía y la radiotelefonía no parece interesar a @ATT. Los financistas de NESCO echan a Fessenden en 1911, quien abandona el mundo inalámbrico… 16/

En su “corta” carrera en radio, Fessenden dejó un impacto que se siente hasta hoy: 1⃣ Rompió el mito de la chipa 2⃣ Demostró que la onda continua era el camino 3⃣ Metió en la radio a la mayor empresa fabricante de equipos en EEUU. 17/

Quizá lo más interesante de la historia es que Fessenden, viniendo de potencia, resolvió el problema de generar ondas electromagnéticas de una forma totalmente distinta al establishment del momento. Para el próximo hilo, la competencia del alternador: chispas que cantan. /fin



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